Los banqueros centrales de hoy en día tienen la nada envidiable tarea de despojar a una economía mundial afectada por la pandemia de dinero barato en medio de niveles de deuda soberana sin precedentes y con los precios de los activos inflados por años de estímulos y tipos de interés casi nulos.

Además, el riesgo de errores puede ser aún mayor si se tiene en cuenta que muchos de ellos no tienen experiencia en subir los tipos de interés, y casi ninguno ha tenido que hacerlo nunca ante una inflación en máximos de varios años y muy por encima del objetivo.

Incluso en los viejos tiempos, cuando la lucha contra la inflación era el trabajo de todos los bancos centrales, resultaba extremadamente difícil lograr un «aterrizaje suave» que redujera la inflación sin provocar una recesión», dijo Peter Ireland, profesor de economía del Boston College.

Antes de las actuales subidas de precios provocadas por el aumento de los costes de la energía, los problemas en las cadenas de suministro mundiales y el desajuste generalizado entre la oferta y la demanda a medida que la economía mundial sale de los bloqueos del año pasado, la inflación había estado en un segundo plano durante años.

Factores como la tecnología, las exportaciones chinas baratas, el envejecimiento de la población y las recesiones mundiales han sido citados como responsables de la caída de los niveles de dos dígitos de la década de 1980 al 2% o menos al que se habían acostumbrado la mayoría de las principales economías.

Mientras que algunos de los actuales banqueros centrales estuvieron presentes en un modesto ciclo de subida de tipos -que se revirtió rápidamente- en la segunda mitad de la década pasada, algunos ni siquiera tienen eso para recurrir.

Ninguno de los nueve miembros del actual consejo de administración del Banco de Japón ha instituido nunca una subida. Incluso el vicegobernador Masayoshi Amamiya desempeñó un papel no político en la última subida de tipos en 2007 para contrarrestar lo que resultó ser un breve respiro de la deflación.

En el Banco Central Europeo, el jefe del banco central holandés, Klaas Knot, llevaba menos de dos semanas en el cargo cuando el BCE subió los tipos de interés por última vez en 2011. Es el único miembro del actual Consejo de Gobierno, compuesto por 25 miembros, que ha probado esa medida.

Algunos sugieren que el hecho de que las dos subidas de 2011 -realizadas en vísperas de la crisis de la deuda de la zona del euro- hayan pasado a la historia como el mayor error político del BCE en sus dos décadas de existencia podría crear una mentalidad de «una vez mordido, dos veces tímido».

«En efecto, existe el riesgo de que se produzca un error de política al ser demasiado dovish durante demasiado tiempo, en parte debido a la memoria institucional», dijo Carsten Brzeski, economista de ING.

«Aunque estos responsables políticos no estuvieran, la institución siempre recordará el error de 2011 o la subida de 2008», dijo sobre otro ciclo de subidas de tipos en vísperas de la crisis financiera mundial que también tuvo que revertirse rápidamente.

ERRORES

Con la excepción del gobernador Chris Waller, los actuales responsables políticos de la Fed estuvieron en sus puestos actuales durante al menos parte de un ciclo de subida de tipos que se extendió desde finales de 2015 hasta finales de 2018.

Pero esa ronda de subidas de tipos fue diferente en escala a las guerras contra la inflación libradas por los anteriores líderes de la Fed, la más famosa la medida de Paul Volcker en 1980 para atajar la espiral de precios con un tipo de referencia récord del 20%, aunque a costa de una profunda recesión.

El ciclo más reciente tardó en ponerse en marcha -con una única subida de tipos de un cuarto de punto en 2015 y ninguna más hasta un año después- y se estancó en 2019 con el tipo de interés a corto plazo fijado en una horquilla de entre el 2,25 y el 2,5%, baja según los estándares históricos.

Incluso entonces, hubo recelos. La actual candidata a vicepresidenta, la gobernadora Lael Brainard, consideró más tarde que la decisión de subir los tipos desde el límite inferior cero podía haber provocado una «pérdida injustificada de oportunidades para muchos estadounidenses».

Con la inflación estadounidense en máximos de varias décadas y más del doble del objetivo del 2% de la Fed, algunos analistas predicen que podrían acabar haciendo algo que el banco no ha hecho en más de dos décadas: subir los tipos medio punto porcentual de una sola vez.

Incluso los halcones de la inflación, como Waller, reconocen que una medida de este tipo -que al menos por ahora no está prevista- sería un shock para los mercados financieros actuales, acostumbrados como están a una combinación de baja inflación y bajos tipos de interés.

MAESTROS POLÍTICOS

Otros bancos centrales de las economías del G7, como los de Gran Bretaña y Canadá, también han llevado a cabo un endurecimiento de sus políticas a finales de la década de 2010, y el Banco de Inglaterra ya ha comprometido una nueva subida de 15 puntos básicos el mes pasado.

En la década que transcurrió entre la crisis financiera mundial y la pandemia, el Banco de Canadá llevó los tipos del 0,25% al 1,75% en marzo de 2020; en el mismo periodo, los tipos del Banco de Inglaterra sólo llegaron al 0,75%, una subida de apenas 25 puntos básicos.

El gobernador del Banco de Inglaterra, Andrew Bailey, se sintió obligado a declarar en un momento dado en noviembre que «estamos en el negocio de la estabilidad de precios», en un intento de acallar las preocupaciones del mercado de que su banco fuera reacio a actuar.

Cualquier duda entre la actual generación de banqueros centrales sobre la posibilidad de dar una vuelta de tuerca a los tipos de interés puede verse agravada por un nuevo factor de presión: la enorme pila de deuda creada por los programas de estímulo de emergencia de la era de la pandemia.

En 2020, el mayor aumento de un año desde la Segunda Guerra Mundial situó la deuda mundial en 226 billones de dólares, y la deuda de los gobiernos por sí sola aumentó hasta un récord del 99% de la producción mundial.

A esos niveles, incluso una pequeña medida de los bancos centrales para aumentar el coste de los préstamos se dejará sentir en las tesorerías nacionales.

«No es tanto que ellos (los banqueros) se muestren reacios, sino que sus amos políticos empezarán a hacer ruido rápidamente», dijo a Reuters Charles Goodhart, que formó parte del Comité de Política Monetaria del Banco de Inglaterra entre 1997 y 2000.

«Así que si se ponen muy descontentos, eso tiende a retroalimentarse y, por supuesto, se pondrán descontentos».

(Reportaje de Balazs Koranyi en Frankfurt; Howard Schneider en Washington; Leika Kihara en Tokio; William Schomberg y David Milliken en Londres; Julie Gordon en Ottawa; Redacción de Mark John; Edición de Susan Fenton) Reuters. Traduce serenitymarkets

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